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Che cos’è la vita?

Un titolo di poche pretese, senza dubbio; vedo già i sorrisini e le gomitate serpeggiare tra i membri del mio pubblico di lettori… [Sì: ho un’immaginazione fervida]. Eppure, cercare di definire cos’è la vita non è appannaggio degli arrovellamenti filosofico-esistenziali tipici dell’adolescenza; si tratta di una questione del tutto legittima e a cui è addirittura auspicabile trovare una risposta condivisa.

Una definizione di che cosa è “vivo” e cosa non lo è, infatti, acquista un ruolo fondamentale nell’ottica della ricerca di condizioni favorevoli alla vita in tutti gli esopianeti che si stanno scoprendo in questi anni – parliamo qui di astrobiologia e, volendo, anche dei presupposti del famoso progetto SETI.

E che dire poi di tutte le implicazioni morali? Questioni come l’aborto, la fecondazione in vitro o l’eutanasia sono legate alle risposte date a questa domanda, e la scienza ha il dovere di intervenire nel dibattito al meglio delle proprie conoscenze.

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Il DNA in 3 minuti

Un bel video della BBC spiega in poco più di 3 minuti il funzionamento, il ruolo e il significato del DNA – con un esempio piuttosto sfizioso di grafica flat.

Segue una (mia) traduzione del testo dall’inglese all’italiano (con minutaggio). Consiglio comunque la lettura del testo in italiano, è “da manuale”.

00:00 – 00:11
Il DNA è il manuale di istruzioni per costruire la vita. Dai microbi, alle piante, agli esseri umani, definisce tutti noi.

00:12 – 00:35
Il set di istruzioni completo, codificato in tutti gli organismi, è il genoma, e viene trasmesso di padre in figlio durante la riproduzione. L’informazione è immagazzinata nel DNA grazie a sole quattro molecole accoppiate due a due (adenina, timina, guanina, citosina). Ci sono miliardi di coppie del genere, organizzate in una struttura a doppia elica forte e compatta.

00:36 – 00:59
Queste coppie fanno sì che ciascun filamento sia un backup del compagno: si tratta di un modo incredibilmente efficiente di salvaguardare la preziosa informazione genetica. Il DNA si ripiega in pacchetti accoppiati – i cromosomi – conservati nel nucleo delle cellule. Specie diverse hanno un numero diverso di cromosomi; gli uomini ne hanno 23 coppie.

01:01 – 01:18
I cromosomi contengono molti geni. Un gene è una sezione di DNA che contiene le istruzioni per una proteina. Le proteine sono essenziali per la vita, ed eseguono un’enorme varietà di compiti, dal controllo delle funzioni di una singola cellula fino a dare la forma dell’organismo nel suo complesso.

01:19 –01:45
In una speice, ogni organismo ha un DNA molto simile a quello degli altri. Negli esseri umani, la differenza tra una persona è un’altra è una frazione di percentuale. Tuttavia, è questo ciò che ci rende unici, dandoci un volto, un colore dei capelli e un’altezza diversi. L’unicità del nostro DNA può essere usata come un’impronta digitale che ci identifica con un livello di accuratezza straordinario.

01:47 – 02:14
Leggendo il nostro DNA, gli scienziati hanno scoperto che non condividiamo sequenze soltanto con individui della nostra specie, ma anche con qualsiasi altro organismo vivente sulla Terra. Gli scimpanzé, tra i nostri parenti viventi più prossimi, condividono con noi circa il 96% del DNA. Abbiamo anche geni in comune con i pesci, con le piante e con i batteri. E’ una prova consistente del fatto che tutta la vita è originata da un singolo antenato comune vissuto miliardi di anni fa.

02:15 – 02:45
Non abbiamo soltanto imparato a leggere il manuale di istruzioni della vita, ma anche a riscriverlo. L’uomo ha manipolato il DNA da ben prima di conoscerlo, selezionando piante e animali da allevare per fare emergere le caratteristiche desiderate. Oggi, l’ingegneria genetica ci consente di alterare il DNA direttamente in laboratorio, creando nuove varietà di vita: da piante che resistono alle malattie o alla siccità a batteria che possono produre grandi numeri di ormoni che ci salvano la vita.

02:46 -03:04
Tuttavia, non conosciamo ancora tutto. Esistono sequenze che non codificano nessuna proteina e, forse erroneamente, sono state nominate “junk”, spazzatura. Alcuni sono preoccupati di questi buchi nelle nostre conoscenze e di problemi imprevisti che pensano potranno essere generati da organismi modificati geneticamente.

03:05 – 03:19
Quello che è chiaro è che il manuale di istruzioni della vita è più sottile, elegante e complesso di quanto avremmo mai potuto immaginare. Il DNA ha rivelato parecchi dei suoi segreti, ma abbiamo ancora molto da imparare.

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